Punta del Este es una ciudad peninsular situada en el extremo meridional de Uruguay, con un balneario de importancia turística. Está ubicada sobre una estrecha franja de tierra. Tiene una población permanente de 19.263 habitantes según el censo de 2009 pero en verano su población supera usualmente los 200.000 habitantes. De acuerdo al Tratado del Río de la Plata de 1973, en Argentina y en Uruguay se la considera como el punto norte de la desembocadura del Río de la Plata en el océano Atlántico, pero fuera de esos países y para la Organización Hidrográfica Internacional se la considera íntegramente en el Atlántico.

Se encuentra al sudeste del departamento de Maldonado y a 1 km de su ciudad capital Maldonado, estando prácticamente unida a esa ciudad.

Hacia el noreste, su zona de influencia se extiende hacia los balnearios que se encuentran entre La Barra y José Ignacio; y hacia Punta Ballena, Solanas y Portezuelo.

Contando los balnearios adyacentes (El Tesoro, Balneario Buenos Aires, Punta Ballena, La Barra, El Chorro, Manantiales, Faro José Ignacio, Ocean Park, Sauce de Portezuelo, Chihuahua, Las Cumbres y Arenas de José Ignacio) la población llega a 21.579 habitantes. Entre los balnearios mencionados anteriormente, nuevos poblados como La Capuera, y las ciudades de San Carlos, Maldonado Capital y Punta del Este, conforman el área metropolitana Conurbación Maldonado-San Carlos-Punta del Este, en la cual se estima una población de aproximadamente 175.000 hab.

Sus playas se dividen en «la Mansa» del lado oeste, y «la Brava» del lado este. El nombre dado a estas playas se debe a que la primera, al dar del lado del Río de la Plata (aunque sus aguas son saladas y verdes) y al estar protegida de los vientos y corrientes procedentes del Océano Atlántico, presenta casi siempre sus aguas bastante calmas; además la Isla Gorriti protege a esta playa de los vientos; mientras que la playa "Brava", al ser ya oceánica, posee un oleaje bastante más impetuoso.

En las cercanías del balneario, se hallan enormes lagunas con posibilidades de practicar la caza y pesca deportivas, como las lagunas de Sauce, del Diario, Blanca, José Ignacio y Garzón.

Historia

En 1516 el navegante español Juan Díaz de Solís durante su expedición al Río de la Plata bautizó al lugar como Puerto de Nuestra Señora de la Candelaria. Las primeras construcciones de la península fueron el cuarto de guardia y el polvorín de la batería de San Fernando, levantados entre 1765 y 1766. Tiempo después, en el año 1829, el cabo sobre el cual ya existían algunos asentamientos humanos, fue bautizado Villa Ituzaingó por Francisco Aguilar, en recuerdo de la victoria de los criollos sobre las fuerzas imperiales brasileñas en 1827. Aguilar desarrolló los planos de la futura ciudad y realizó distintas obras.

Aguilar, un hombre acaudalado, había llegado a Uruguay en 1810. En 1811 compró tierras y se dedicó a la agricultura y la fabricación de baldosas. En Punta del Este instaló la primera fábrica de estos cerámicos. Aguilar también fue el primer armador del país. Asimismo, se dedicó a la ganadería y a la política.

En 1829 recibió el título de alcalde de la comuna de Maldonado y en 1834, fue nombrado administrador de correos. En 1840 fue elegido senador de la República, falleciendo ese mismo año.

Desde su cargo de alcalde del departamento de Maldonado impulsó la construcción de numerosas escuelas, iglesias e instituciones que aún hoy se mantienen en pie y son un reflejo de aquellos años de lucha y esfuerzo. La abundancia de ballenas en las costas era tal que, durante la presidencia de Fructuoso Rivera se le concedió a Aguilar el derecho exclusivo a pescar y faenar estos animales durante 10 años en el Puerto de Maldonado y costas del Estado, por la suma de 75 pesos cada seis meses. Tenía además la concesión para faenar los lobos marinos de Isla de Lobos y del departamento de Rocha.

El 13 de junio de 1843 la península fue vendida a los hermanos Samuel y Alejandro Lafone, quienes la compraron en 4.500 pesos, así como también la Isla Gorriti, la cual costó 1.500 pesos. Al igual que Aguilar, los Lafone explotaron saladeros.

En 1889 se construyó el primer hotel, propiedad de Pedro Risso. Ya en ese entonces ya había un caserío habitado por gente de mar y por los encargados de la aduana y el faro, que aumentaba en forma paulatina su población en los meses de verano, con personas que comenzaron a ver en Punta del Este un lugar de descanso y terapia, disfrutando al mismo tiempo, de las bellezas naturales que ofrecía la península.

En 1906 Punta del Este contaba con 492 habitantes, 111 casas construidas, 20 en construcción y 300 por construirse. Muchos de sus habitantes tenían ya sueños y otros tantos promovían iniciativas para hacer de Punta del Este una estación balnearia similar a las europeas de Biarritz y Brighton. En 1907 arribaron los primeros veraneantes a bordo del vapor "Golondrina", un grupo de familias argentinas y montevideanas invitadas por el Directorio de la Sociedad "Balneario Punta del Este".

Punta del Este nació como pueblo el 5 de julio de 1907, cuando el presidente Claudio Williman promulgó la ley N° 3.186, declarando oficialmente "...con la denominación de Punta del Este al conjunto de casas situadas en Punta del Este, Departamento de Maldonado"'. En ese momento en que se resolvió otorgar a la península la categoría de pueblo, Punta del Este contaba ya con un fraccionamiento definitivo efectuado por el agrimensor Francisco Surroca.

En 1909 se colocó la piedra fundamental de la Iglesia de Punta del Este y siete años después, en 1916, se iluminó el balneario con la primera instalación eléctrica. En 1924 Niceto S. de Loizaga y sus amigos fundaron el Yacht Club de Punta del Este. El fraccionamiento del barrio San Rafael fue realizado por Laureano Alonso Pérez, un español llegado de Argentina. Con Pizzorno y Antonio Lussich formaron la sociedad que construyó el hotel San Rafael.

Punta del Este tuvo un formidable desarrollo inmobiliario hacia 1980; el balneario se llenó de torres de apartamentos. A partir de ese entonces, con altibajos (condicionados por los ciclos económicos del país y la región), la actividad inmobiliaria se ha convertido en otro motor de la economía de Punta del Este.

Paseos y excursiones

Avenida Gorlero - Uno de los puntos más fuertes de la ciudad es la Avenida Gorlero, la principal calle del balneario. En torno a esta avenida nació la vida turística de Punta del Este y en ella se encuentran galerías comerciales, restaurantes, cines, casinos, locales comerciales y muchos atractivos más. El punto neurálgico de la avenida Gorlero es la Plaza Artigas, donde se desarrolla la popular feria de los artesanos; en sus numerosos stands se puede observar y adquirir artesanías en cuero, piedra, metales, vidrio y otros materiales. Otro lugar irresistible a visitar es la Isla Gorriti, se puede acceder mediante cruceros, veleros y barcazas que salen a toda hora desde el puerto de Punta del Este. También se pueden contratar paseos en helicóptero.

El Faro - El faro cuenta con 45 m de altura; fue construido en 1860 por Tomás Libarena, utilizando materiales provenientes de Europa. Se erigió con el objetivo de que los navegantes del Río de la Plata y del Océano Atlántico pudieran orientarse.

Iglesia de la Candelaria - Muy cerca del faro se encuentra este templo católico, de sobrio estilo neorrománico, construido en 1941. En el mismo se venera la imagen de la Virgen de la Candelaria.

Playas de Punta del Este - Las más conocidas son Playa Mansa y Playa Brava y ambas hacen honor a sus nombres. “La Mansa”, como suele denominársele, es ideal para niños y para quienes desean tomar un placentero baño de mar. Sus aguas bañan la Bahía de Maldonado y la Isla Gorriti. “La Brava”, desde la cual se divisa la Isla de Lobos, es para quienes gustan de las aguas más picadas del Océano Atlántico. En invierno, sus olas son el paraíso de aquellos que practican Surf o deportes de Viento.

En estas playas se congregan familias enteras con sus niños, amigos que se juntan para tomar sol y bañarse y aquellos que gustan de practicar deportes acuáticos de todo tipo. Contemplar el amanecer o atardecer es un espectáculo imperdible e inolvidable.

La mayoría de estos lugares ofrece pequeños restaurantes que proveen servicio de playa para satisfacer los antojos costeros de los visitantes. Si bien es cierto que las playas cercanas a la ciudad pueden estar un poco concurridas, sólo se necesita viajar una corta distancia para encontrar una franja costera casi virgen. A menos de 30 kilómetros al este de Punta del Este, José Ignacio muestra a aquellos van en busca de una breve pausa del destello de los casinos y las discotecas un marco natural encantador.

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